1941年7月,胡适在美国密歇根大学发表了《民主与极权的冲突》的英文演说。他在演说中概括了美国政治家马科斯·伊斯特曼(Max Eastman)对极权主义二十个特征,并认为不管哪个政权只要具备这二十个特征中的任何一个特征,便具有二十分之一的极权主义本质。这二十个特征是: 

1. 把狭义的国家主义情绪提高到宗教狂的程度。

2. 由一个军队般严格约束的政党来执掌国家政权。

3. 严厉取缔一切反对政府的意见。 

4. 把超然的宗教信仰降低到国家主义的宗教之下。 

5. 神化“领袖”,把领袖当作一般信仰的中心。 

6. 提倡反理智反知识,谄媚和欺骗无知的民众,严惩诚实的思想。

7. 毁灭书籍,曲解历史及科学上的真理。 

8. 废除纯粹寻求真理的科学与学问。 

9. 以武断代替辩论,由政党控制新闻。 

10. 使人民陷入文化和信息的孤立,对外界的真实情况无从知晓。 

11. 由政党统制一切艺术文化。 

12. 破坏政治信义,使用虚伪和伪善的手段蒙蔽人民。 

13. 政府有计划地实施罪恶行为。 

14. 鼓励人民陷害和虐待所谓的“人民公敌”。 

15. 恢复野蛮的家族连坐法对待所谓的“人民公敌”。 

16. 准备永久的战争把人民军事化。 

17. 不择手段地鼓励人口增加。 

18. 把劳工阶级对资本主义的革命到处滥用。 

19. 禁止工人的罢工和抗议,摧毁一切劳工运动。 

20. 工农商各行各业皆受执政党领袖统制。